Op zijn meest intense en gevierde, heeft de sombere-futures-serie Black Mirror geëxtrapoleerd van gemeenschappelijke technologieën en op technologie gebaseerde sociale structuren en geprojecteerde manieren om vreselijk fout te gaan. Of het nu gaat om het herdenken van de hondenrobot van Boston Dynamics als een jager-moordende beveiligingsbot in “Metalhead” of het veranderen van online beoordelingssystemen in een onderdrukkende status brede statuswedstrijd in “Nosedive”, de serie van Charlie Brooker heeft grotendeels gesuggereerd dat al onze betere, snellere , slankere apparaten zullen ons nieuwe manieren geven om elkaar te onderdrukken en te vernederen en uiteindelijk om onszelf te vernietigen.

Maar hoe cynisch de show ook is, het is ook consistent geweest om de technologie zelf niet de schuld te geven. Volgens Brooker heeft de mensheid geen technologieprobleem; technologie heeft een menselijkheidsprobleem. En aangezien de show geleidelijk is afgezwakt, met meer afleveringen die leiden tot zachtere eindes in plaats van verwoestende, is de verschuiving consequent afkomstig van het feit dat de personages positieve, zorgzame keuzes maken in plaats van te reiken naar de meest egoïstische. In afleveringen met romantiekthema’s als ‘San Junipero’ en ‘Hang the DJ’ hebben de hoofdrolspelers op onderling ondersteunende manieren persoonlijke gehechtheid en affectie gekozen en hebben ze zich een weg gebaand naar redelijke eindes. (Ironisch genoeg was dat niet zo’n optie in Black Spells gevierde interactieve aflevering, Bandersnatch, waar kijkers klaagden dat geen enkele route door het verhaal hen een puur positief resultaat opleverde.)

De aflevering “Striking Vipers” uit het vijfde seizoen is onder meer dwingend omdat het aanvoelt als de derde aflevering in een losse trilogie van Black Mirror-romantiek. Voor gewone Black Mirror-viewers verandert dit de dynamiek. De inzet voelt nooit erg hoog in “Striking Vipers”, deels omdat regisseur Owen Harris (die ook “San Junipero” en de seizoen 2 aflevering “Be Right Back” regisseerde) de toon van de aflevering zo laag en zelfs gekield houdt. Maar het verhaal biedt hetzelfde gevoel van verbondenheid, en verlangen naar verbinding, en het zal waarschijnlijk sommige kijkers raken op dezelfde manier als die andere twee afleveringen, terwijl ze zoeken naar een mogelijk einde dat de werelden van de protagonisten niet afbrandt.

Terwijl de aflevering opengaat, delen Danny (Marvel Cinematic Universe speler Anthony Mackie) en zijn vriendin Theo (Nicole Beharie) een appartement met Danny’s vriend Karl (Aquaman’s Black Manta, Yahya Abdul-Mateen II). De dynamiek tussen hen is aangenaam genoeg, maar het voelt kunstmatig aan. Danny lijkt altijd een beetje melancholiek en afstandelijk van iedereen om hem heen, alsof hij op een privéplek in zijn hoofd woont, en Karl’s pogingen tot een nonchalant broedelijke relatie vol speelse duwtjes, videogames en trash talk lijken enigszins geforceerd. Maar ze kunnen zich in elk geval verlijmen met Striking Vipers, een Street Fighter-achtig vechtspel dat ze de hele nacht samen willen spelen.

Flash-forward 11 jaar, en Danny en Theo zijn getrouwd met een kind en proberen mechanisch voor een ander. Wanneer Karl op Danny’s 38ste verjaardagsfeestje verschijnt, hebben de twee mannen elkaar in een jaar niet gezien en lijkt Danny meer geabstraheerd en afgescheiden van de wereld dan ooit tevoren. Dan geeft Karl hem een ​​cadeau – een virtual reality update van Striking Vipers – die beide mannen in een verrassend meeslepende, meeslepende versie van hun oude 2D-gevechtswereld plaatst. In de VR-omgeving hebben ze de volle sensatie van hun favoriete jagers: Karl als schaars geklede Roxette (Pom Klementieff, aka Mantis van de Guardians of the Galaxy-films), en Danny als gespierde, vaak shirtloze Lance (Ludi Lin).

Ze proberen te vechten en het verandert snel in zoenen. De rest van het verhaal valt vanzelfsprekend uit daar ze allebei proberen te bepalen wie ze nu zijn (“Dus, ik denk dat we nu homo zijn”, zegt Karl terloops op een gegeven moment) en wat het betekent voor hun vriendschappen en hun identiteit.

Er is veel om uit te pakken in “Striking Vipers”, wat een bekende “vrienden die zich ongemakkelijk aangetrokken voelen tot elkaar” met verschillende lagen van fantasie ingewikkeld maken, en het veranderen in iets bewonderenswaardig specifieks dat niet alleen een onhandige metafoor is voor experimenten met hetzelfde geslacht. Ondanks Karls “homo” -scheur komen de twee mannen elkaar alleen tegen in VR in hun huid van het tegenovergestelde geslacht, en beiden zijn nog steeds thuis betrokken bij vrouwen. Danny lijkt Theo en hun zoon te willen, althans zo veel als hij ergens toe bereid is. Voorbij de eerste geschokte reactie van “Dat was onverwacht, en ik wil geen verantwoordelijkheid nemen voor het gebeurt,” noch heeft een reflexmatige homofobe reactie op hun verbinding. Maar ze hebben allebei te maken met hoe dit nieuwe soort fantasie hun vriendschap en hun andere relaties verandert.

Er zijn veel manieren waarop dit verhaal verkeerd zou zijn gegaan, door Theo te demoniseren als de behoeftige vrouw die de ware liefde in de weg staat, of door de relatie van Karl en Danny te demoniseren als iets onwerkelijks en onwaardigs. In plaats daarvan neemt Brooker zorgvuldig de naald van het proberen om ervoor te zorgen dat alle perspectieven op dezelfde manier worden weergegeven en in balans zijn. Daarbij komt hij in verrassende volwassen thema’s terecht over verlangen versus verantwoordelijkheid, en realiteit versus fantasie. De enorme zwaarte van “Striking Vipers” is verrassend, gezien de gestoorde speelsheid van video’s van de Striking Vipers-wereld zelf en het potentieel om dit allemaal te spelen met een verhoogd gevoel van opgevoerd drama. Zoveel Black Mirror-afleveringen verhogen de snelheid en intensiteit tot manische hoogten, totdat bijvoorbeeld de verkeerde persoon die opdaagt op een bruiloft in “Nosedive” aanvoelt als een cataclysme. “Striking Vipers” werkt meer als een rustig gesprek in het kantoor van een therapeut.

Maar Brooker mist de kans om dit verhaal plausibeler te maken door zijn wereld zelfs een beetje uit te breiden. De aflevering vindt niet plaats in een bijzonder futuristische omgeving. Afgezien van de alomtegenwoordige dunne opvouwbare telefoons en vaatwassers die gebruikers waarschuwen als ze messen in de kop van het zilverwerk zetten, kan “Striking Vipers” vandaag plaatsvinden van wat we van de wereld zien. Dat werpt zeker de vraag op waarom een ​​eenvoudig VR-gevecht tussen hoofd en hoofd fungeert als een geslachtsgemeenschap, die op allerlei verschillende manieren gemakkelijk zou zijn geweest. (Het zou niet onwaarschijnlijk zijn dat elke VR-game in deze wereld een sexoptie zou hebben.) Karl’s laat-episodetoespraak over de game roept heel wat fascinerende vragen op over deze wereld dat de aflevering niet wordt geïnvesteerd in het verkennen.

Het grootste probleem is echter de doffe, melancholieke voorstelling van Mackie, die meeslepend is en past bij de emoties die worden verkend, maar het komt zo onveranderd genoeg op dat het moeilijk is om te lezen wat er echt met hem aan de hand is. Een andere versie van dit verhaal zou hem gewoon in de kast laten gaan en iets nieuws over zichzelf leren en ongelukkig door het leven dwalen omdat hij iets mist dat hij niet kan noemen. Maar zelfs wanneer hij zich gaat bezighouden met zijn eigen leven en problemen, lijkt hij nog steeds uitgecheckt en niet-gecharmeerd. Hij besteedt zoveel van het verhaal, hetzij door ontkenning, hetzij door zijn gevoelens voor Karl, Theo en zichzelf te verbergen dat het moeilijk te herkennen is wat er met hem aan de hand is. Hij wordt een soort van mysterieuze doos in het hart van de aflevering, waarbij de vraag “Wat zal er gaan gebeuren?” Opduikt door op “Wat wil hij gebeuren?” Op de voorgrond te plaatsen.

Dat maakt het moeilijker om deel te nemen aan een van de verbindingen die hier ogenschijnlijk plaatsvindt, of het nu puur fysiek is of een dieper emotioneel element heeft. Abdul-Mateen krijgt meer divers materiaal om mee te werken, maar hij legt er ook meer passie in. Zijn worstelingen om een ​​argument te vinden dat Danny tot samenwerking zal overhalen zijn tegelijkertijd walgelijk, omdat ze zo behoeftig en manipulatief zijn en uiterst relatable voor iedereen die ooit in een onevenwichtige relatie is geweest. De manier waarop hij springt van het verdedigen van hun virtuele rendez-vous als zinloos plezier (dus veilig om door te gaan) en beweert dat ze alles bedoelen en elk risico waard zijn (dus noodzakelijk om door te gaan) is een prachtig micro-portret van een wanhopige minnaar die probeert een onwillige partner zonder hen volkomen te vervreemden.

“Striking Vipers” komt wel in de diepe fantasie die erachter zit, dus virtuele werelden, hoe een laag van plausible remove fantasieën over de vervulling van wensen kan voorkomen doordat ze te pijnlijk naakt zijn. Iedereen die een beetje emotioneel geïnvesteerd heeft in wat hun personage op het scherm doet, of het nu gaat om het slaan van slechteriken in een vechtspel of navigeren in ingewikkelder emotionele wateren, heeft een voorproefje gekregen van wat hier gebeurt – de aantrekkingskracht van een denkbeeldige wereld waar het is veilig om een ​​fantasie uit te spelen. De aflevering betoogt, meer dan de meeste videogame-verhalen doen, met de potentiële kosten van het leven in fantasie en de potentiële somberheid van het leven alleen in een wereld van verantwoordelijkheid en werk, zonder enige fantasie om het op te fleuren.


MeneerGroot

Gamer since the 80's • Lord Commander of LOUDLABS • PS4: MeneerGroot